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你为什么会感到孤独?

 新浪科技讯 北京时间9月9日消息,几乎所有人都有过孤独的感觉,那么,造成孤独的原因是什么?一位神经科学家试图解答这一问题,并希望以此帮助我们更好地理解社交孤立的代价。

  很早之前,美国索尔克生物科学研究所的神经科学家戴琦(Kay Tye)就在研究有关孤独的问题:当人们感到孤独时,他们对社交互动的渴望是否就像饥饿的人渴望食物一样?她和同事能否在大脑的神经回路中检测并测量这种“饥饿”?

 神经科学家戴琦(Kay Tye)试图解答孤独感如何产生的问题 神经科学家戴琦(Kay Tye)试图解答孤独感如何产生的问题

  “孤独是一种普遍现象。如果我在街上问人们,‘你们知道孤独意味着什么吗?’可能99%或100%的人会说是的,”戴琦解释道,“认为孤独应该是一个神经科学概念的论点似乎很合理。只不过,还没有人找到一种方法来检测孤独,并将它定位到特定的细胞上。这就是我们正在努力做的事情。”

  近年来,大量的科学文献将孤独与抑郁、焦虑、酗酒和药物滥用联系起来。甚至有越来越多的流行病学研究表明,孤独会让人更容易生病:它似乎会促使激素的长期慢性释放,从而抑制健康的免疫功能。孤独带来的生物化学变化还可能加速癌症的扩散,加速心脏病和阿尔茨海默氏症的发生,或者让我们失去继续生活下去的最重要因素——意志。测量并检测孤独或许能帮助识别那些存在风险的人,并为制定新的干预措施提供参考。

  许多人警告称,未来几个月,我们可能会看到新冠肺炎疫情对心理健康的影响在全球范围内显现。精神病学家已经开始担心美国不断上升的自杀率和服药过量事件,社会孤立、焦虑和慢性压力是造成这些问题的可能原因。“对社会孤立如何影响心理健康的认知,很快就会影响到每个人,”戴琦说,“我认为,社会孤立对心理健康的影响将是非常强烈和非常直接的。”

  然而,量化甚至定义孤独是十分困难的挑战。事实上,这太困难了,以至于神经科学家们一直回避这个话题。

  戴琦表示,孤独本质上是主观的。完全孤立地度过一天,安静地沉思并感到精力充沛,是完全可能的。或者,当你身处一大群人中间,生活在拥挤的大城市中心时,也会感到孤独;有时候,即使有亲密的朋友和家人的陪伴,你也可能沉浸在疏离的痛苦之中。我们还可以举一个更现代的例子,当与另一个城市的亲人电话交谈时,你可能会获得深深的情感联系,同时又倍感孤独。

  2016年,戴琦发表了她的第一篇关于孤独的神经科学论文。在此之前,当她在搜索与这个主题相关的其他论文时,得到了一些奇怪的结果,正好说明了孤独的模糊性。尽管她在心理学文献中找到了一些关于孤独的研究,但同时包含“细胞”、“神经元”或“大脑”等关键词的论文数量却是0。

  几千年来,在哲学、文学和艺术等领域,一些最伟大的人物都思考过孤独的本质,但神经科学家长期以来一直认为,对于人脑中如何产生孤独感的问题,在由数据驱动的实验室里是无法解答的。我们如何对体验进行量化?我们又应该如何在大脑中寻找这种主观感觉所带来的变化?

  戴琦希望建立一个全新的领域来改变这一现状。这个领域的目标是分析并理解我们的感官认知、先前经历、遗传倾向和生活状况如何与我们的环境结合,从而产生一种具体的、可测量的生物状态,即孤独。她想要确定,这种看似不可言喻的体验在大脑中被激活时是什么样子的。

索尔克生物科学研究所的神经科学家戴琦试图在大脑的神经回路中检测并测量孤独感索尔克生物科学研究所的神经科学家戴琦试图在大脑的神经回路中检测并测量孤独感

  如果戴琦获得成功,可能就将带来新的工具和手段,用于识别和监测那些因孤独而加剧病情风险的人。这或许还能为应对新冠肺炎可能引发的一场迫在眉睫的公共卫生危机提供更好的方法。

  寻找“孤独神经元”

  戴琦的研究对象是啮齿类动物大脑中一群特殊的神经元,这些神经元似乎与可测量的社会互动需求有关,类似于可以通过直接刺激神经元本身来控制的饥饿感。为了精确定位这些神经元,戴琦使用了她在斯坦福大学做博士后时开发的一项技术。

  当时戴琦在卡尔·代塞尔罗斯的实验室从事研究工作,后者是光遗传学(optogenetics)的先驱。光遗传学是一项将基因工程的光敏蛋白植入脑细胞的技术;植入蛋白之后,研究人员只需通过光纤的照射,就可以打开或关闭单个神经元。对人类来说,这种技术的侵入性较大——需要将蛋白质注入大脑,并使光纤线缆穿过头骨,直接进入大脑进行照射。在实验中,研究人员可以在活体啮齿动物身上应用这项技术,精微地调整神经元,然后观察它们的行为。

  一开始,戴琦在啮齿动物身上使用光遗传学技术来追踪与情感、动机和社会行为有关的神经回路。她发现,通过激活一个神经元,然后识别大脑其他部分对该神经元所发出信号做出的反应,就可以追踪协同工作以执行特定功能的神经元离散回路。戴琦细致地追踪了杏仁核之外的神经元连接。在大脑中,杏仁核是一组杏仁状的神经元,被认为与啮齿动物和人类的恐惧和焦虑情绪有关。 (责任编辑:东莞网)

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